Square es un servicio que permite procesar pagos mediante tarjetas de crédito en cualquier lugar a través de dispositivos móviles (iPhone, iPad, iPod Touch y Android). La compañía tiene a su alcance la posibilidad de transformar la vida de millones de comerciantes, y permitir a otros muchos que antes no lo hacían aceptar tarjetas de crédito de forma económica y sencilla.
La incorporación de Vinod Khosla (cofundador de Sun Microsystems y uno de los inversores más respetados de Silicon Valley) al consejo de administración de Square es sólo un indicador más de que finalmente alguien puede estar muy cerca de revolucionar los medios de pago y deshacerse del obsoleto combo de caja registradora y TPV. Entre otros que han reconocido el valor de Square cabe destacar Forbes, The New York Times, Tech Crunch o Time, que recientemente incluyó a Square entre los 50 mejores inventos de 2010.
Fundada por Jim McKelvey y Jack Dorsey (este ultimo también cofundador de Twitter), Square ofrece un pequeño lector de tarjetas de crédito que se acopla al dispositivo móvil a través del puerto de audio. El servicio es extremadamente sencillo de utilizar, no requiere infraestructura adicional y no hay costes mensuales. Se aplica una comisión del 2,75% para transacciones realizadas a través del lector, y del 3,5% más 15 centavos de dólar si se quiere procesar la numeración de la tarjeta de forma manual. No hay límites en el monto de las transacciones que se pueden procesar por Square, y el proceso para depositar los fondos en la cuenta corriente del vendedor comienza automáticamente 24 horas después de la transacción (para nuevos comercios que facturen más de 1.000US$ a través de Square, el proceso de transferencia se puede demorar ya que las transacciones son cuidadosamente auditadas por la compañía para prevenir el posible fraude).
Además de procesar las transacciones (permitiendo a los usuarios firmar directamente en la pantalla táctil del dispositivo móvil), a través de su aplicación para iPhone, iPad, iPod Touch o Android Square permite al comercio generar informes analíticos, identificar a sus mejores clientes y aplicarles descuentos u ofertas especiales.
A modo de ejemplo, en la propia página web de Square identifican qué tipo de comerciantes pueden beneficiarse de su servicio: taxistas que quieren agilizar el proceso de cobro, vendedores ambulantes que buscan una forma sencilla de procesar pagos, pequeños comercios que quieren reducir las comisiones que les cobra su entidad bancaria, vendedores ocasionales que no cumplen los requisitos de su banco para poder procesar pagos… En definitiva, un público objetivo muy, muy amplio.
Hasta la fecha, la compañía (fundada en febrero de 2009) ha obtenido 37,5 millones de financiación de personalidades tan relevantes en el sector como Marissa Mayer, Dennis Crowley (cofundador de Foursquare), Kevin Rose (cofundador de Digg), Biz Stone (cofundador de Twitter), Sequoia Capital o Shawn Fanning (fundador de Napster) entre otros. Como nota pintoresca, la actriz Alyssa Milano figura en el consejo asesor de la compañía.
Recomiendo seguir de cerca de esta compañía.
Disqus.com, empresa creada en 2007 por Daniel Ha y Jason Yan bajo el paraguas de Y Combinator, detectó hace ya varios años que Internet es un medio cada vez más social. El éxito de una página web depende cada vez más de la interacción con sus usuarios, pero existen pocas herramientas que permitan a los webmasters fomentar este diálogo en torno a su contenido de forma sencilla y eficaz (y gratuita).
Disqus ha identificado los principales ingredientes de las comunidades online (por ejemplo la posibilidad de incluir contenido multimedia en los comentarios, recompensar a los comentaristas más activos o integración con Facebook y Twitter), y permite al webmaster integrar esas funcionalidades en su blog o página web a través de un sencillo panel de control online.
Según Disqus su herramienta alcanza a 500 millones de usuarios únicos al mes, 750.000 páginas web ya utilizan su plataforma de comentarios enriquecidos y aproximadamente 35 millones de usuarios participan activamente en estas comunidades. Casi tres cuartas partes de las páginas web que han apostado por la externalización de su sistema de comentarios lo han hecho a través de Disqus, incluyendo sitios como CNN.com, FoxNews.com, Wired Magazine y Engadget.com.
Aunque actualmente Disqus ofrece su servicio de forma gratuita, no parece descabellado que los soportes más grandes estén dispuestos a pagar por sus funcionalidades más avanzadas. Sin embargo, en mi opinión, la capacidad de monetización de Disqus crecerá exponencialmente a medida que crezca el número de usuarios que utiliza su plataforma para comentar, pudiendo construir un repositorio unificado y centralizado de los mejores comentarios en la web. El valor de esta información – conocer cuáles son los contenidos más comentados en Internet y saber quiénes son los comentaristas más activos y mejor valorados – es evidente.
Disqus cuenta con un equipo formado por 16 personas, y recientemente ha obtenido 10 millones de dólares de financiación de Union Square Ventures y North Bridge Venture Partners. Si estás interesado en ver su servicio en funcionamiento, no tienes más que seleccionar la opción de comentar esta noticia en el pié del post.
De vez en cuando, una nueva tendencia o avance tecnológico precipita un salto cualitativo en la evolución de Internet. Servicios como Twitter, Digg, FriendFeed, Facebook o Ustream están transformado los canales tradicionales de información online, sustituyendo páginas web por ráfagas de información accesibles desde un amplio abanico de plataformas en tiempo real.

Esta nueva forma de fabricar, consumir y sindicar información comenzó con los agregadores RSS, y hoy día abarca no sólo noticias periódicas sino también actualizaciones de estado (‘qué estás haciendo‘ o ‘qué estás pensando‘), fotos, vídeos y un sinfín de nuevos contenidos que surgen diariamente. Cada vez más personas estamos retransmitiendo nuestras vidas en tiempo real, hasta el punto de distorsionar lo que entendemos por ‘contenido’, ‘noticias’ o ‘información’. Bienvenidos a la era del life-streaming.

La oportunidad que representa esta forma de comunicarse viene atrayendo a emprendedores e inversores de forma significativa desde hace varios años, y dentro de este creciente grupo de proyectos innovadores cabe destacar Posterous.com.

Posterous recibió su primera ronda de capital semilla (15.000US$) en mayo de 2008, de la mano de Y Combinator. 6 meses después, recibió otros 725.000US$ de un grupo de inversores particulares incluyendo Guy Kawasaki y Eric Hahn. La última ronda de financiación de la compañía tuvo lugar en marzo de 2010 con una inyección de 4,4 millones de US$ adicionales que le deberían dar fuelle para rato.

Posterous ofrece una plataforma de blogging ultra-sencilla pero muy potente cuyo principal valor diferencial es convertir automáticamente cualquier contenido que el usuario envíe por correo electrónico (texto, imágenes, presentaciones en Powerpoint, documentos PDF, archivos de audio, vídeos…) al formato más apropiado para mostrarlo online, y publicarlo en su canal de Posterous. Los contenidos remitidos a Posterous pueden publicarse de forma automática en otros entornos como Twitter, Facebook, Flickr o Tumbler (ver lista completa aquí). Esencialmente es una plataforma que permite tener una presencia online a cualquier persona que sepa enviar un e-mail.

Otro aspecto bastante innovador de Posterous es que no es necesario registrarse para comenzar a utilizar el servicio (minimalismo al extremo). Envía el primer contenido que quieras publicar a post@posterous.com y recibirás una respuesta con la dirección de tu nuevo micro-blog. La alternativa es crear una cuenta gratuita, asociar una dirección de correo electrónico, personalizar la URL y editar el entorno de publicación a tu gusto. Recientemente la compañía también ha lanzado funcionalidades específicas para grupos que permiten a varias personas publicar en una misma cuenta (pública o privada), enviando posteriormente las publicaciones y comentarios a cada uno de los miembros del grupo (‘listas de e-mail en esteroides’’lo llaman ellos). Más información sobre los grupos de Posterous en esta presentación.

Por el momento desconozco la cifra de negocio de Posterous aunque, teniendo en cuenta que su servicio principal es gratuito y que las páginas de los usuarios no incluyen publicidad, previsiblemente será muy bajo. El reto de la compañía consiste en empezar a comercializar servicios de pago a usuarios y empresas (recientemente hicieron algunas pruebas con Coca Cola para crear un canal alimentado por contribuciones remitidas por los usuarios). Veremos si son capaces de lograrlo, pero disponen de capital y también de un producto que está siendo valorado muy positivamente por ‘early adopters’ con gran influencia en el mercado tecnológico.

Uno de los proyectos más sorprendentes que he visto últimamente es KhanAcademy.org. Esta organización sin ánimo de lucro, prácticamente unipersonal, tiene como misión proporcionar una educación de alto nivel a cualquier persona del mundo de forma gratuita.

KhanAcademy.org es el proyecto de Salman Khan, un joven americano de origen indio, con una excelente formación académica incluyendo 3 carreras en el Massachusetts Institute of Technology y un MBA en Harvard. A finales de 2004 Khan comenzó a impartir clases particulares de matemáticas a su prima Nadia, y a petición de otros familiares y amigos decidió subir sus tutoriales a YouTube para que otras personas pudieran utilizarlos a su propio ritmo.

La inmensa popularidad de estos tutoriales incitó a Khan a abandonar su trabajo como analista financiero en 2009 para fundar la ‘Academia Khan’ y dedicarse íntegramente a este innovador y ambicioso proyecto educativo. Este año KhanAcademy.org ha obtenido 2 millones de US$ de Google para financiar la contratación de más personal, traducir el contenido de esta academia virtual e impulsar el desarrollo de nuevos cursos. Mientras tanto Bill Gates, uno de los mayores simpatizantes del proyecto, ha alabado a Khan públicamente y ha revelado que sus propios hijos utilizan sus vídeo-tutoriales con frecuencia.

En apenas 4 años los casi 2.000 vídeos de Khan en YouTube, distribuidos bajo una licencia Creative Commons, han generado 35 millones de visualizaciones y 95.000 suscriptores. Se estima que su estilo de impartir clases cortas (generalmente menos de 15 minutos), claras y sencillas ha llegado a más de 300.000 alumnos en todo el mundo. Cada día, Salman Khan recibe cientos de mensajes y cartas de agradecimiento de todas las partes del mundo.

Si bien KhanAcademy.org es una organización sin ánimo de lucro, creo que es un perfecto exponente de lo que gente motivada es capaz de hacer hoy día con herramientas muy rudimentarias y sin grandes inversiones. Las herramientas que nos proporciona Internet en 2010 permiten a una sola persona, desde su propia casa, crear algo grande que cambie literalmente la vida de miles de personas en todo el mundo ofreciéndoles renovadas esperanzas para el día de mañana.

Estoy seguro de que cada uno de nosotros podemos extraer de esta iniciativa algo útil para nuestros propios proyectos y organizaciones.

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